以音乐入味:专访Norma Audio负责人Enrico Rossi

推开咖啡厅的门,上瑞张老师偕同原厂代表已经等在那里了。公司的会议耽搁了时间,使我错过了同他们共进午餐。服务生过来收拾杯盘,匆忙地点了杯咖啡,又抓相机、又翻笔记本。匆忙,总是带来紧张,紧张,叫我更是大汗不止。岂知,我的汗,我的紧张,都早了。接下来的访问,才教我不知所措。

怎么说呢?访问了这么多人,这么多次,有什么好紧张的?殊不知,这是我所遇过,印象最深刻的一次访问。

以音乐入味:专访Norma Audio负责人Enrico Rossi

一般来讲,访问的对象大概可分两种,一种是国际业务,这些受访者能够跟你讲他所记下来的产品信息和技术内容,不过,不会深入,因为他们是业务。跟这些原厂人员对谈,更有趣的是听故事,他们接触了各地市场,也掌握了很多业界消息,跟他们聊天,可以得到许多珍贵的情报。另一种人是工程师或产品的设计者,他们都是工程背景的人,因此,如果你好奇,他们可以告诉你很多技术内容。遇到这类受访者,我得注意两件事:一个是要适可而止,倘若打破砂锅问到底,恐怕对方的回答会让我这个文科生根本听不懂;另一个是要懂得发问,也要懂得找话题,不然,访问很很枯燥,这些科学人员多半不太擅长聊天,惜字如金者甚多。面对他们,访问者得有技巧。至于品牌的创办人,基本上也都可归类到上面两类,所以我不将他们特别划分出来。

这次遇到Norma Audio的老板兼主要设计者Enrico Rossi,我头大了。他是工程师,但不爱跟你讲技术,他不像业务那样口若悬河,伶牙俐齿,但从他的言谈里,却得到许多经过深思熟虑后酝酿出来的见地,越听越发人深省。这是我遇过印象最深刻的一次访问。

一颗热爱音乐的心

因为他是老板,所以我先从公司问起。Norma Audio成立于1987年,是一间历时卅年以上的公司。Rossi还算不上是创办人,创办公司的另有其人,Rossi在1988年加入Norma Audio,没想到,原创办人来年就因为理念不合而离开了公司,Norma也就变成由Rossi来主事。「他本身是个药学博士,音响是兴趣。他想做的是参考大厂线路开发平价的产品,但我一心想设计自己的东西,所以我们就分道扬镳了。」

Rossi当初在学校念的是电机,设计音响对他来讲不是难事,况且,他热爱音乐,又爱音响,跑来搞音响,是再好不过的事了。「意大利人的生活很容易就接触到音乐,虽然我不会乐器,但我热爱音乐。」每个音响品牌的老板都这么说,可是,听Rossi说起这话,我倒是一点怀疑也没有。他的眼神坚定,语气诚恳,英文操着浓厚的意大利腔,话说到一半,经常语塞,还得透过Google翻译才能继续对谈。

以音乐入味:专访Norma Audio负责人Enrico Rossi

二十年来,不断推陈出新

Norma Audio不是他的第一份工作。在此之前,他曾进到一家意大利当地的音响杂志上班,那间杂志社有一个实验室,配有两位技术人员,专门帮送评器材分析电路,并且也负责做各种测试,然后还得写成报告。Rossi就是其中一个技术员。这份工作,他做了四年,这些经验,成为他日后开发音响器材的智能资产。

1991年时,Norma被Opal Electronics买下来,这是一家专门做测量仪器的公司,直到今天,Norma Audio仍属于这家公司。也因为如此,Norma得以应用母公司在技术上的丰富资源,让他们的产品研发达到更高的水平。也在这年起,Rossi决心专心于Norma的产品开发,于是他辞去了杂志社的工作,专心研究线路,开发新的产品。终于在1997年推出了属于自己的全新系列。这是一个新里程,直到今天,Norma一直有新产品,包括今年才推出,在TAA音响展露脸的HS系列合并扩大机IPA-1。

以音乐入味:专访Norma Audio负责人Enrico Rossi

模块化设计,让产品销售具高度弹性

从整体来看,Norma的产品数量不多,但透过模块化设计,让消费者可以买到功能最符合自己需要的产品。他们旗下产品最主要的是Revo系列,有两款合并扩大机、三款讯源产品,以及前后级。此外,他们又推出了一个机箱尺寸较小的系列,称为HS系列,取其half size之意。

Norma设计了两种大小的机箱供Revo系列所有产品使用,较扁的机箱给小功率合并扩大机IPA-70B以及三款Revo讯源产品使用,高度较高的机箱供大合并扩大机IPA-140和前后级使用。至于合并扩大机和前级,都留有模块插槽,消费者可以选购DAC模块和唱头放大模块,SC-2前级甚至还有专属的多声道模拟输出模块,让它能以和AV系统结合。至于三款讯源分别是DS-1、CDP-1BR、DAC-1,他们基本上共享架构,只是根据用途调整「配菜」。DS-1是功能最完整的讯源,不仅是CD唱盘,也有包括USB在内的5组数字输入,可作为DAC使用。DAC-1则是拿掉转盘,只留下DAC的部分,而CDP-1BR则是没有数字数入的纯CD唱盘。消费者需要哪种讯源,Norma都可以配合。

同样的模块化设计也见于HS系列,HS DA1是标准版,一望便知,它是一台DAC。您还有其他选择:DA1 Var是加了音控的版本,这样就能直入后级或搭主动音箱;DA1 Pre则是增加了模拟输入端子,还有两组A类放大的耳扩输出。如果您只需要DAC,买DA1就好;如果您只听数字讯源,用DA1 Var就有多样玩法;如果您还有其他讯源需要模拟输入,DA1 Pre前级就是您所需要的。今年,他们又推出了内建扩大机的合并扩大机版本HS IPA1,TAA圆山展看到的就是原型机。这种模块化的设计,一面可以降低成本,一面可以提供多样化产品,Norma真的很聪明。

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电子器材影响层面甚广

介绍现行产品有什么让我印象深刻的?当然不是这个部分。我接下来要讲的,才是Rossi让我访到有点不知所措的原因。「能不能谈一谈你设计扩大机时的要点,你的设计理念是什么?」因为他是工程师,又是产品设计者,根据经验,这样问,一定可以得到一串条列式的答案,我心理想的是:A类放大、全平衡、分砌式线路、电源供应、音控质量等等的回答。每每问这样的问题,原厂业务可以背出一串,我呢就逐一记下,回头提纲挈领一下,一篇访问很快就写好了。如果是设计者,那么他会讲的深入一点,把原因讲清楚,对我来讲,则是上音响通识课。Rossi是我遇过最不像工程师的工程师,他的回答,我揣摩了好久,好久。

「我在杂志社作技术员,测量各种器材的经验,让我认识到一件事。很多人说音响系统里决定声音的关键在于音箱,事实并非如此。」他表示,整个音乐回放过程里,音箱主要影响声音的色彩,所以,系统的音色平衡与否在于音箱。但电子器材(扩大机、讯源等前端音响器材)则影响音乐回放时的音场、规模、动态。那个重要?整体来看,都重要,但是电子器材部分影响之巨大,却是不容忽略的。

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优点、缺点,都会被放大

「你永远不能小看扩大机里面的任何小地方,甚至是零件。那源头的差异或许很微小,经过放大之后,那个差异会很大。」他指着咖啡厅旁摆放的钢琴,继续说:「假如现在有一个人在那里弹钢琴,你听到那个琴声,你就知道这是真的琴声。如果我们将这个声音录下来,然后再回放出来,假设整个录音和回放都维持了音色的原始平衡,可是,你一听,就知道那不是真的钢琴声,而是录音。」

他接着说:「如果负责播放的音箱性能非常好,有宽阔的带宽,有很好的速度反应,能够展现钢琴该有的动态。但是,那个质感,却不是来自音箱,而是在于扩大机。」这就是Rossi所强调的,电子器材在音乐回放中扮演着至关重要的角色。他又以蘑菇炖饭为例表示,如果炖饭的米煮得很好,蘑菇也很新鲜,但是厨师不会调味,那还是难吃的。一份炖饭要好吃,不仅食材要好,烹调技术和调味也要高明,那才是美食。

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到目前为止,我一直没听到我想听到的答案。我追问:「那你怎么达到你的目标和要求呢?」老板啊,该给我一点好写的内容了吧?没有,Enrico依旧没有直接回答我的问题。

他在桌巾纸上写下了各个音响器材的要素,包括电源供应、放大线路、功率输出、零件质量、线路布局等,「一个音响系统的提升,你可以在数学上理解,任何一环进步了,整体就跟着进步了。但是,这不表示整体的质感会提升,你得注意每一环,而且往往关键就在那个最小的地方。」他举例说道,一部25公斤重的扩大机,其中仅占10克重量的线路或零件,就可能造成巨大的影响。「这是一种杠杆原理。」Rossi反复强调的,就是这个。

找到对的零件,得靠设计者对真实音乐的认识

他以今年推出的新HS系列扩大机IPA-1为例。他们在开发这台扩大机的最后阶段,找到了一个解决方案,让声音大幅进步,Rossi对此非常满意,决定以此为原型试着投产。结果,第一批机器做出来,声音却比不上原型机。所有的设计都完全一样,后来,他们努力找原因,结果祸首是一颗金属皮膜电阻用的不同,声音就两样了。是用错了吗?不是,电阻的数值一样,规格相同,只不过用了不同制造商的电阻,声音就不一样了。

那要怎么才能找到对的零件呢?Rossi表示,数值对了,是第一步,后面就要去试。「这个过程很漫长,很辛苦,却也是我们这个工作最美的地方。」Rossi下的这个「美」字,真好。

可是,他又要怎么才能确定发出的声音是对的,是他该选择的?「听音乐,你要去听音乐。只有真实的声音会告诉你什么才是真正的标准。」不能一直停留在机器上,要听音乐。「 如果你只听器材,两周之后,你就忘记音乐是什么样的了。你得经常去听音乐。」Rossi说的音乐,是指着现场音乐演出说的。

Norma的所在地是意大利的Cremona,这里是歌剧大师威尔第的故乡,也是三大小提琴家族的发源地。直到今天,Cremona仍是世界上最重要的提琴生产地,并且,这里几乎每天都有音乐节目。在代理商的提醒下,Rossi拿出一张Cremona当地的当月音乐节目单。一张A5大小的节目单,双面打印,没有什么插图,就是节目单而已。Cremona是一个人口不到3万的城市,在台湾不过就是一个乡镇的规模,却有这样丰富的艺术与人文资产,而且活力旺盛。「在我家乡,几乎每天都至少有一场音乐表演,若我有时间,我希望每天都能去听。事实上,我每周会去听2到3次音乐会。」这是Rossi设计器材的终极秘诀—以现场为师。

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器材等级都是「像真」程度的反映

而他的器材等级区别,也就在此。虽然都叫做Revo系列,但是入门的IPA-70B合并扩大机跟旗舰单声道后级PA-160MR的差别就在于那个「像真」的程度。这个说起来很容易,但是要达到这个目的,得花很多功夫。所以,越是高阶的器材,架构越复杂,材料挑选所耗费的人力更多,成本也更高。

例如,单就合并扩大机来讲,IPA-140比起IPA-70B就复杂得多。不只是功率更大,而是架构更讲究。IPA-140是标准的双单声道设计,左右完全对称,就连电源供应也是两套,左右声道分别供电。IPA-70B碍于机箱大小,就没办法这样做。此外,IPA-140因为高度够高,所以它线路有两层,上面是放大线路,电源供应则在下方,内部是立体的架构。这两款的DAC与唱放模块也各自不同,IPA-140的唱放模块甚至是两块,各自接在左右声道,是Mono-Mono的设计;IPA70B则仅是dual mono,虽然两声道各走各的,却在同一块线路板上。

至于后级PA-150与PA-160MR的差别,主要还不在功率大小,因为他们的功率输出就是型号上的数字,差别不过10W而已,甚至跟合并扩大机IPA-140比起来也差不太多。但是,单声道后级的电容量和变压器供电却是立体声后级PA-150的两倍。

高带宽、大电流、高阻尼因子、避用内线

我仍没等到想听到的回复。既然都谈到零件选用,谈到高低阶产品的设计差异,能不能点出一些技术的特色呢?我再追问。Rossi的回答可绝了:「坦白讲,我真的不想告诉你太多这些内容。」我还真没遇过有原厂这样回答的。

之所以如此,有他的理由。「因为我一旦告诉你某一个特性,你就会自动联想:喔,这是这样的声音。我跟你说是A类放大,你就会先想A类的温暖音色与饱满音质;我跟你说我用了什么零件,你就会想到那会让声音增添什么颜色。我不要这个,我不要你有任何的预设立场。」

然而,Rossi是好人,看着我刻意堆起的僵硬笑容,知道我心中的苦。「你真要我说一点,那我就讲几点。」首先,他们都做晶体机,而且采用混合式应用,「你只用一种,声音不会好。」其次,Norma的扩大机带宽都做的很大,可以达到2MHz之多。这的确很少见,需要这么高的带宽吗?他说:「虽然我们都会质疑这个问题,问题是真的听得出差别。如果把2MHz的带宽压到1MHz,你就会感觉到不一样了,声音的光泽会有不同,你会发现有些东西少了。」Rossi承认,目前为止,他讲了很多事情,在科学上很难解释,但这确实是我们可以听到并分辨的。

其三,他要强调的是大电流输出,以IPA-140合并扩大机来讲,它可以持续输出70A的电流,峰值输出可达150A,足以应付绝大多数的音箱。再者,Norma的扩大机强调高阻尼因子,各款扩大机阻尼因子都超过500,如此对音箱的低音单元就有更好的控制力。Rossi对阻尼因子多解释了一些:「如果扩大机对音箱低音单元的控制力不够好,那么,在下一个音出现时,前一个音还在持续中,那就会影响整个声音表现,音色会改变,你也会损失解析力。问题是,这在测试数据里看不见。」Rossi当年做过测试人员,测试的盲点,他最懂。

并且,我们也可以发现Norma的器材里很少看到内线,几乎都用电路板取代。这是为了减少传输路径和接点数,这能让声音更纯净。Rossi更说,他也试过跟其他厂家一样使用内线连接,结果发现线材的确影响声音,「只要线长差距5公分以上,就能听得出来差异了。」。所以,他们索性尽可能减少内线使用,以求最少「意外」。

以音乐入味:专访Norma Audio负责人Enrico Rossi

重视降低内部噪音

还有一点,就是Norma扩大机的内部噪音(internal noise)很低。他说,这个与一般所讲的讯噪比不一样,讯噪比是针对输入和输出的讯号和噪声所做的测量,要提升讯噪比,只要透过负反馈就可以提升讯噪比了。但是内部噪音却没办法这样解决,影响最大的是主动组件。例如,他们把电源供应左右声道、输入输出各级独立;在单声道后级PA-160MR上,他们甚至连每一个功率晶体都有独立的电源供应,这更是大大降低了内部噪音。降低内部噪音之后有什么好处?他举例说明:「就像你看电浆电视一样,黑色就是黑色,不会有其他掺杂。当我降低了扩大机的内部噪音,扩大机就能这样准确地显示出音乐的本质。」他还强调,特别在低音量的时候,尤其能显出降低内部噪音后的好处。

他们还怎么重视主动组件呢?Norma扩大机上用的晶体都是挑过的,他们一个一个测,淘汰率有8成以上,买进1000个晶体,结果恐怕只有200个可用,其他都要报废。单是晶体管的成本,就是五倍。

其他组件也要这样挑吗?Rossi说,电阻不需要,它们很稳定,只要是同一家产品、相同数值,基本上不影响声音。但是电容就会。他们就遇过同一家工厂、同一次进货,同规格的电容,但声音不一样。经追问才知道,原来工厂给Norma的这批电容并不是同一期生产的,有的是厂商的库存品,刚好这中间有进过新的化学原料,因为厂商改过化学的配方,所以使得这些电容虽然外观一样,但内在却有差别。

唉,真的要这样做才会好声吗?这样一台扩大机要搞多久才生的出来?Enrico似乎对此非常坚定,而Norma的扩大机就是经过这样的繁复严苛程序才诞生的。

以音乐入味:专访Norma Audio负责人Enrico Rossi

追求声音的质感

当我们检视Norma Audio现阶段产品的型录,不难发现他们的扩大机瓦数差距不大,例如合并扩大机IPA-140是140W,PA-150是150W,PA-160MR是160W,这又是为什么?Rossi跟我们说,他的扩大机要推音箱基本上都够用了,真正关键的不是输出功率的大小,而是对音箱的控制力,能不能完美驱动音箱,这个才是关键。所以他才有大电流输出、高阻尼因子、高上升速度的设计。「重要的是扩大机的设计适不适合驱动音箱。」他举例,一辆500匹马力的卡车,跑起来比不上200匹马力的房车,要看车子本身的设定而论。所以,大功率不一定就能推音箱推得更好,重点是扩大机的设计。

听Rossi谈自己的理念,越听他说,我越想听Norma的器材。谈话终有结束之时,就算我还有想要请教他的问题,也得就此打住,因为之后,我们还约了一起去经销商那里。这又是另一个故事了,然而,接下来的,就跟声音有关了。