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Roon有多普及,从它网站上列出的合作厂商数目即可一眼算出。目前已有越来越多一线品牌的串流播放器、DAC或音乐服务器开始支持Roon,这表明了一件事:Roon的使用接口、功能、性能与声音表现已获得更多终端消费者的肯定,它独有的RAAT(Roon Advanced Audio Transport)架构比以往的串流传输模式更优异,因此各大音响品牌也得加入Roon功能,以满足发烧友的需要。不过,用过Roon的人都知道,系统中必须有一台「主机」来执行Roon主程序,这台主机可能是计算机或NAS,才能维持Roon的运作,但问题是这些计算机产品或许效能不足,也可能效能太过,未必完全符合Roon的要求,怎么办?没问题,现在Roon也推出了自己的音乐服务器Nucleus,可彻底解除你对硬件规格的疑虑,让你有最完美的Roon体验。

只为做好一件事 — 运行Roon

在开始介绍Nucleus之前,再次说明一下Roon的架构。Roon架构中必须有3件设备:Core(核心,就是主机)、Control(控制接口,就是遥控器)与Output(输出,就是播放器)。Control容易了解,现在都是用平板或手机遥控。Core则负责管理音乐档案与串流服务,并将数字讯号传给Output播出声音,通常透过两种方式,一是藉由USB线连接USB DAC,二是透过网络连接所谓的Roon Ready播放器。此外,Roon现在也支持AirPlay、Chromecast、Sonos、Linn、Devialet AIR、Squeezebox…等无线设备,皆可透过Wi-Fi直接播放。Nucleus就是上述Core的角色。

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Nucleus其实也是一台计算机,它和一般计算机不同的是,计算机是为了多用途而设计,你可以用计算机上网、追剧、听音乐、玩游戏、做简报…等一堆事,但Nucleus只做一件事,就是运行Roon Core播音乐,也因为只要好做一件事,Nucleus的软硬件可以简化再优化,因此干扰降低,播起音乐自然会比一般计算机更好。

Nucleus要做的事不多,但它的硬件条件可非等闲。Nucleus有两个版本,Nucleus与Nucleus ,差别在于Nucleus使用Intel i3处理器,内建64GB SSD与4GB内存,Nucleus 则配备Intel i7处理器,SSD容量达128GB,内存倍增为8GB。什么样的人用Nucleus就够?谁又需要用到Nucleus 呢?按照Roon的分法,如果数据库的专辑数量低于10,000张,或是同步播放的设备低于6个,Nucleus足堪大任;若专辑多过10,000张,同步播放的设备多于6台,就可考虑使用Nucleus 。此外,Nucleus与Nucleus 还有一个区别,就是Nucleus的DSP功能只能处理PCM格式,而Nucleus 的DSP不论PCM或DSD均可处理。

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以强悍硬件规格为根柢

不论Nucleus还是Nucleus ,它们的硬件基础架构都是Intel的NUC迷你计算机,这也是Nucleus能如此精巧的原因。NUC是Intel自行开发的迷你准系统计算机,基本上就是一块约10公分见方的主板,装在手掌大的机壳里,消费者可以买回去自行组计算机,品牌商也可以运用NUC推出自己的迷你计算机产品。针对不同用途,NUC有不同规格的机型,I/O接口配置也不同,弹性很大,自然也有符合Nucleus需求的机型。

Roon之所以选择NUC,原因除了体积轻巧、硬件规格足够、接口符合所需之外,最主要是能确保Nucleus有更长远的产品周期与持续的稳定。这可从两方面来看。一是已售出的Nucleus。NUC支持Linux操作系统,而Nucleus的Roon OS操作系统是以Linux写成,因此当Linux更新时,Roon OS也能跟着更新,就可一直支持最新版本的Roon。简单地讲,就是你早先买的Nucleus在数年后也不致落伍,仍能享有最新版Roon的功能。二是未来的Nucleus。NUC是当红3C产品,硬件会不断更新,不过,即便NUC改朝换代,它的体积不太会变,且BIOS、芯片组、主板布局也不会有太大更改,因此Nucleus可以一直使用最新版的NUC,不怕旧版停产后没平台可用。Nucleus白皮书上就说了,他们在开发阶段用的是第5代与第6代NUC,正式上市时则使用第7代NUC,平台转换并未造成困扰。

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NUC仅手掌大,为何Nucleus看起来却不小?NUC用内部的风扇散热,但发烧友岂能忍受那持续不断的风扇声与震动,为了达到完全宁静,Nucleus用机壳散热,整个机壳都是它的散热片。Nucleus内的CPU直接与机壳接触,可将热能快速传导至鳍页状的外壳,藉由更大的空气接触面积散热。经过计算,这块散热片不能太小,因此决定出Nucleus的机壳尺寸。此机壳采用铸铝一体成形制作,没有接缝,也不用螺丝,兼具实用性、美观与设计感。Nucleus从照片上看起来蛮大台,但那只是视觉上的感受,实物其实不大,约莫就是个当兵的铁便当盒,玲珑小巧,摆放十分容易。

目前已可支持AirPlay与Chromecast

Nucleus外观设计颇为低调,面板上一点灯光都没有,只在中央有隐约可见的logo蚀刻。所有输出入接口都在背面,从左侧开始依序是电源开关(运作时此方形开关会透出幽暗白色灯光)、19V直流输入插孔、一组HDMI输出、一组RJ45网络插孔、二组USB 3.0,与一组Thunderbolt。没有模拟输出吗?没有。Nucleus是服务器数字转盘,仅提供数字输出,可藉由USB 3.0连接USB DAC、HDMI连接环绕扩大机,或是透过网络连接所谓的Roon Ready设备播放,抑或搭配前述的AirPlay、Chromecast、Sonos…等设备聆听。

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Nucleus的功能在于管理与播放音乐档案,那档案要存在哪里?有三种方式。首先,Nucleus内部可以额外安装一颗2.5HDD或SSD硬盘,方便用户将音乐档案存在Nucleus中。第二,透过背后的USB 3.0插孔外接USB硬盘,Nucleus也能读取当中的音乐档案,并将其汇整至Roon数据库。第三,Nucleus也能经由网络读取您家中NAS里的音乐档案,并将其汇整至Roon数据库。这三种方式可择一使用或同时使用,并不冲突。至于Nucleus原已内建的64GB SSD(Nucleus 是128GB)并不是用来储存音乐档案,而是安装Roon OS操作系统、Roon主程序与Roon数据库(Roon database)之用。在这里有必要说明一下什么是Roon database。

强力建议要备份Roon database

Roon database是Roon扫描过你的音乐档案后,将它有的曲目数据透过网络传过来,存在Nucleus的SSD碟里的数据,包括专辑名称、唱片封面、曲名、艺人、作曲者、发行时间、音乐类别…等,也就是Roon浏览画面上呈现的所有信息。这些信息是Roon的重要价值之一,不仅十分完整、详细,它还会把你原有的音乐档案变成清楚、明了的活信息,彼此之间产生关连性,让你在浏览、搜寻、播放时更为方便,聆听更有乐趣,你的音乐档案越多,会越觉得Roon的聪明、便利与不可或缺。此外,Roon提供的曲目信息如果有些你觉得未尽理想,或是它选的专辑封面与你的唱片版本不同,也可以自行修改,或是改用档案中原本的曲目信息。这些修改过后的信息都会存回Roon database中。

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这时重点来了:除了音乐档案该备份之外(这是常识),Roon database也请务必备份,为什么?假设某天你连接在Nucleus的外接硬盘坏了,数据全部毁损,好在你有把文件备份在另一颗硬盘,这时只要把备份硬盘接上Nucleus,让Roon再扫描一次就可以继续聆听没错,可是你先前历经长久时间所做的一些数据修正或调整,就全部没了,只能从头再做,问题是你早就忘了哪里有修正过,但如果你有备份Roon database,那些修正或调整也会留存下来。

此外,Roon database还存有一项信息,那就是每张专辑的Dynamic Range(动态范围)与每首曲子的声纹波形。这是Roon一个很有趣的地方,它会分析你收藏的每一首曲子,然后列出专辑中音乐的动态范围,并在画面下方显示当下播放曲子的声纹波形,看着波形就能知道曲子的走势如何。这是靠着CPU大量运算,一首一首分析出来的,当你把音乐档案加入Roon,CPU便默默开始做这件事,如果你一次加进数千张专辑,CPU可能要好几天才分析得完。分析的结果会存在Roon database,所以请记得将其备份,免得以后CPU说不定还要重算一次。如何备份Roon database?在「Settings」(设定)中有一项「Backups」(备份),即可设定备份的路径与自动备份的时间。

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遥控装置的效能不能太低

接着来谈Nucleus的使用。首先,你必须是Roon的付费会员,一年会费119美元,终身会费499美元。老实说,我想的跟你一样:Roon不便宜。不过,当我的一年会费到期时,当下我就买了终身会员,因为用习惯就回不去了。其次,还要有一样东西不可少:遥控器。我的建议是一台效能不要太差的平板计算机,Roon网站上有些建议的型号可选择,当然智能型手机也可当遥控器,不过手机屏幕小了点,若专辑数多,浏览会比较不便。平板不就拿来遥控而已,为何效能不要太差?要能跟上Nucleus的速度。Nucleus随时都会丢一堆浏览信息过来,如果平板处理得不够流畅,滑起来卡卡,岂不是浪费了Nucleus的高效能。

这次代理商送来评测的是高阶的Nucleus ,并附带一台Brik的Power Master电源供应器,它有20V直流电输出,虽比Nucleus 所需的19V高出1V,但仍在容许的电压范围内。Nucleus 本身则随附类似笔电用的交换式电源。电源部份,Roon容许用家自行挑选其他交换式电源甚至线性电源,藉以获得不同的聆听感受,但挑选时请务必注意是否有通过安规认证并具备足够的散热机制,以免造成损坏。

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代理商送来的这台Nucleus 已设定完成,内部不仅有Roon账号,也已开通Tidal服务,并装妥一颗SSD,也存了一些音乐档案,因此我什么都不用做,只要开启笔电(我用笔电当遥控器)的Roon主程序,就可以遥控Nucleus 。另外,我也从Nucleus 背后外接一颗USB硬盘,将内存的音乐档案加入Nucleus ,用自己熟悉的音乐进行试听。

毫无迟滞的操作体验

过去我用计算机跑Roon Core,最近则改用NAS做Roon Server,以我的经验,只要硬件不要太差,内存有个4GB,就能流畅地操作Roon,现在用了Nucleus ,流畅感更是好的无懈可击,无论浏览或播放皆毫无迟滞,翻动页面时立刻加载唱片封面,反应极为快速又实时。而且Roon随时保持待命,即便闲置了一小时没播放,只要一按播放键,Nucleus 便立刻启动,音乐随之流泻,完全无需等待。Roon便是为了这样的使用体验而打造,这也是Roon最重视的使用感受,才让它获得越来越多发烧大厂与发烧友的喜爱,Nucleus则加以彻底实现。或许你想问,Nucleus 很流畅没错,那i3 CPU的Nucleus也这么流畅吗?我相信只要数据库专辑数在10,000张以下,同步播放在6区以内,Nucleus也能运作得同样流畅,事实上这已可满足大多数使用者的需求了。

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音讯输出部分,先前说过Nucleus/Nucleus 有三种播放方式:透过HDMI连接环绕扩大机、藉由USB连接DAC、搭配支持Roon Ready的播放器。我没有环绕扩大机,没办法尝试第一种方式,不过第二、三种方式我都试了。我手边除了我自己的Audiobyte Black Dragon之外,还有一台NuPrime即将发表的Evolution DAC,透过USB的连接,这两台DAC Nucleus 都能辨识到,并顺畅地播放,可见它有很好的USB DAC兼容性。不过当中有个情况,就是播放DSD时, Black Dragon与Evolution DAC的屏幕都会显示352.8,这表示Nucleus 不能支持这两台DAC的DSD播放,但PCM可支持到最高,因此它就自动将DSD转成PCM 352.8kHz再传给DAC播放。我觉得这样的设计很好,也显示Nucleus 相当聪明,因为Nucleus 不可能完整支持每一台DAC的USB驱动,但它会侦测自己能支持到什么程度,然后自动做出对应,如此一来,就不会碰到某些档案播不出声音的窘境了。此外,只要是经过Roon测试的DAC(也就是Roon网站所列的Roon Tested DACs),就不会发生上述情况了,因为只要Roon测试过,Roon便有该DAC的USB驱动,就一定能播到该DAC的最高规格。

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Roon Ready播放器则是我最建议拿来搭配Nucleus的讯源,只要用一条网络线即可连接,再用Roon Ready播放器的模拟输出连接扩大机,不仅超方便、超精简,也是真正能发挥Roon优势的传输方式。例如我手边的AURALiC Aries Mini无线串流播放器即可支持Roon Ready,甚至连网络线都不需要,透过Wi-Fi即可轻松做到高解析串流播放。目前已有越来越多品牌的播放器支持Roon Ready,机种涵盖各种价位带,从数万元到数百万元都有,选择众多,绝对有符合你需要的机种。

如果你惯用HQPlayer这个播放软件,也可透过Nucleus直接控制。HQPlayer是个运用在计算机上的音乐播放软件,它最大的特色便是具有厉害的算法,可提升声音表现,并提供多元的聆听感受。HQPlayer可接受Roon的远程控制,也就是说装了HQPlayer的计算机,不必安装Roon Bridge,即是一台Roon Ready播放器。此时Nucleus是音乐服务器,装了HQPlayer的计算机就是串流播放器。

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具备优质串流转盘应有的样貌

讲了这么多Roon的好处与Nucleus 的设计及功能,大家最关心的应该还是Nucleus 的声音表现吧。像Nucleus 这样的服务器串流转盘,其实不太容易评断音质表现,因为声音大半来自DAC或播放器,因此我试着用A/B比对的方式比较其声音。我用一台Intel i5 CPU笔电,它的操作系统是Win 10,然后安装Roon Core主程序,以我自己的Roon账号登入,讯源是透过USB连接Black Dragon,另外Nucleus 也是用USB连接Black Dragon,这样子我就可以知道Nucleus 与一般计算机的差异了。

结果如何?大概只需要听10秒便可分出高下:Nucleus 完胜。相较之下,笔电显得钝钝、笨笨的,高低两端的延伸似乎有所局限,但Nucleus 很明显的具有更干净的声底,更纯净的质地,声音很轻松地往高低两端延伸,不仅听起来轻松、自然,且沉着与明亮兼而有之,通透与厚度同时具备,细节与纹理清晰呈现。在我的经验中,CAT(computer as transporter以计算机做为讯源)优劣的差别最主要在于声音的自然度、真实感与音乐活生感,Nucleus 在这几个方面方面皆具有高水平,毫无疑问的,就是优质串流转盘服务器应有的样貌。如果想要再进一步提升Nucleus 的声音表现,建议可以从升级电源着手,不过,未必一定要是线性电源,而是要找设计精良、质优的电源。

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Roon的最佳平台

什么样的人适合使用Nucleus?我觉得,如果你想开始使用Roon服务,或是已经在用Roon,且想要追求更好的声音,又不想用计算机或NAS做为Roon核心的爱乐者或发烧友,就是Nucleus或Nucleus 的准族群。此外,我觉得还有一个族群也很适合,那就是想精简系统,不想再额外用一台USB DAC的人。因为现在有越来越多串流播放器开始支持Roon Ready功能,只要透过网络联机即可播放,再也不需经过USB这个其实不利于音频传输的接口了。

Nucleus或 Nucleus 已为音乐串流播放提供了一个显而易见的解答,它绝不仅仅是一台Intel NUC迷你计算机加铸铝散热机壳这么简单而已,而是Roon基于它最厉害的软件设计实力,为音乐播放与绝佳操作接口所量身订做的音乐服务器,可一次搞定串流播放的许多难题,也绝不是你精心组装一台音乐播放专用计算机所能比拟。更重要的是,Nucleus与Nucleus 带来更好的声音,以声论价,更显其超值。

器材规格

Roon Nucleus

  • 型式:音乐服务器
  • 处理器:Intel i7 CPU
  • 硬盘:128GB SSD
  • 内存:8GB
  • 界面:HDMI×1,USB 3.0×2,RJ45×1,Thunderbolt×1
  • 尺寸:21.2×7.4×15.6 cm(宽×高×深)
  • 重量:2.5 kg